Los helicópteros turísticos necesitan más normas de seguridad

HelicopteroTener una vista panorámica de los cráteres volcánicos de Hawai, las impresionantes cascadas y los impresionantes cañones, como lo ofrecen los numerosos recorridos en helicóptero de la zona, es fácilmente lo más destacado de cualquier viaje al estado del famoso Aloha. Y a medida que aumenta el número de turistas en las islas, también aumenta la popularidad de sus recorridos turísticos.

Pero con el aumento del número de viajes en helicóptero, la cantidad de accidentes fatales en los aviones turísticos en el estado también ha aumentado, lo que llevó a los legisladores a pedir una supervisión de seguridad más estricta de los helicópteros y otros pequeños aviones charter. En 2019 hubo tres accidentes de este tipo en Hawai que mataron a un total de 21 personas, más recientemente el 26 de diciembre cuando un helicóptero turístico cayó cerca de la costa Na Pali de Kauai, matando a las siete personas a bordo. No hubo accidentes fatales en Hawai en 2018, según los registros de la Junta Nacional de Seguridad del Transporte.

"La pérdida de vidas causadas por los choques de helicópteros en Hawai debería ser una tragedia suficiente y despertar una preocupación unánime por la seguridad básica de estas operaciones", dijo el congresista Ed Case en un comunicado el 15 de enero. ha introducido la Ley de Cielos Seguros y Tranquilos, que prohibiría a los operadores aéreos de todo el país ofrecer recorridos en avión por áreas protegidas, incluidos los parques nacionales. Este movimiento tendría un gran impacto en el popular y lucrativo negocio de turismo de helicópteros en Hawai. También prohíbe a los pilotos actuar como guías turísticos, entre otros cambios.

Case también señaló en la declaración que hubo 54 accidentes de helicópteros o aviones pequeños en todo EEUU en los últimos cinco años, de los cuales nueve (17 por ciento de todos los accidentes a nivel nacional) ocurrieron en Hawai.

La tendencia es "preocupante", dice Paul Cline, profesor asistente de aviación en la Universidad de la Ciudad de Nueva York. Los requisitos de capacitación de pilotos, dice, pueden ser más laxos para los pilotos de turismo que los que están al frente de las aerolíneas tradicionales. "Los pilotos pueden variar desde varios cientos de horas de experiencia hasta pilotos experimentados con miles de horas", dice. "Muchos pilotos turísticos están 'construyendo', ganando la cantidad de horas requeridas para conseguir un trabajo con una aerolínea u operador grande con más oportunidades y mejores condiciones salariales y laborales. Este es un gran problema porque sus mejores personas siempre se van. Además , sus oportunidades de entrenamiento también son extremadamente limitadas ".

Otro factor podría ser la forma muy específica en que los pilotos vuelan vuelos turísticos. Hay dos formas principales para que un piloto opere un helicóptero. El primero se basa en las lecturas de los instrumentos de vuelo en la cabina, llamadas reglas de vuelo por instrumentos, que permiten a un piloto volar en condiciones de baja visibilidad o de noche. El segundo se basa en señales visuales sobre el terreno, llamadas solo reglas de vuelo visual. Dependiendo de las señales visuales puede significar problemas si el helicóptero se encuentra en condiciones de baja visibilidad, según Cline. En esa situación, es común que "el piloto vuela sin darse cuenta con mal tiempo, se desorienta espacialmente y se estrella", dice. Volar solo con señales visuales, una práctica común entre los operadores turísticos aéreos, puede ser peligroso en un área cuyas condiciones climáticas cambian rápidamente. Al menos uno de los accidentes de helicópteros en Hawai ocurrió en un día de baja visibilidad, según el informe preliminar de la Junta Nacional de Seguridad del Transporte.
Sin embargo, los accidentes aéreos no son exclusivos de Hawai. Incidentes similares también se dispararon el año pasado en Alaska con accidentes fatales que involucraron al menos cuatro aviones turísticos. (Dos aviones turísticos que transportaban turistas colisionaron en el aire el 13 de mayo. Los otros aviones operaban vuelos chárter y también se estrellaron en mayo). El informe de choque inicial de la NTSB dice que justo antes de que los dos aviones turísticos colisionaran, uno de los pilotos estaba maniobrando el avión para mostrar a los pasajeros una vista más cercana de una cascada.

Pero si bien la NTSB puede investigar accidentes y recomendar cambios de seguridad, no es un organismo regulador y no puede hacer cumplir nuevos requisitos. Esa responsabilidad recae en el Congreso o la Administración Federal de Aviación.

Por supuesto, hay una multitud de compañías de turismo aéreo que cumplen con los estrictos requisitos de seguridad. Cline dice que, en lugar de evitar este tipo de recorridos por completo, los pasajeros deberían investigar sobre las habilidades de seguridad de la compañía antes de reservar un recorrido. "Véalos en el sitio web de NTSB, el sitio web de la agencia reguladora estatal", dice. "Además, no vuele con mal tiempo", especialmente debido a la forma en que operan los modelos de negocios de turismo aéreo, dice. "Muchas veces, si el piloto no vuela, no se les paga. Hay una presión tácita y no reconocida para volar cuando hubiera sido mejor cancelar".

Entonces, si hace mal tiempo, no vueles en un helicóptero.
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DARÍO QUEIROLO

Darío Queirolo, periodista especializado en viajes y turismo, con vasta trayectoria en la industria turística.
Comenzó a trabajar como agente de viajes en 1977, en Uruguay y los Estados Unidos.
Entre los años 1978 y 1980 fue guía de turismo en New York City y Washington D.C..

Estableció su agencia de viajes, First Class World Tours, en 1980, en la 5ta. Avenida en Manhattan, New York.
Fundó la revista de turismo Infotur en 1983. 

En 1999 comienza su proyecto PASAPORTE, con el lanzamiento de la primera guía bilingüe de turismo Pasaporte Uruguay.
En el año 2005 fundó el periódico digital Pasaporte News.